Ο Ιωάννης Π. Γουλανδρής γεννήθηκε στο νησί της Άνδρου το 1907, και ήταν ο μεγαλύτερος γιός του Πέτρου Ι. Γουλανδρή. Ο ίδιος ο Πέτρος Γουλανδρής γεννήθηκε σε παραδοσιακή ναυτιλιακή οικογένεια στην οποία ανήκαν πολλά ιστιοφόρα τουλάχιστον από τα μέσα του 19ου αιώνα και διεξήγαγαν τις εμπορικές τους συναλλαγές στην Μεσόγειο και την Μαύρη Θάλασσα.

Ο μεγαλύτερος από τα πέντε αγόρια του Ιωάννη Π. Γουλανδρή, κάποιες φορές αναφερόμενος ως ο θεμελιωτής της οικογενειακής ναυτιλιακής επιχείρησης, ο Πέτρος Γουλανδρής, μαζί με τα αδέλφια του, ανέλαβαν τη μετάβαση στα ατμόπλοια στις αρχές του 20ου αιώνα.

Μετά τον Πρώτο Παγκόσμιο Πόλεμο, η οικογένεια ήταν σε θέση να αγοράσει καλής ποιότητας ατμόπλοια σε πολύ χαμηλές τιμές και το 1924 ιδρύθηκε η Goulandris Bros και έγινε κομβική στην διαχείριση και άλλων πλοίων ιδιοκτησίας αναδυόμενων εφοπλιστών από την Άνδρο. Αρκετά συχνά, η οικογένεια παρείχε οικονομική υποστήριξη σε τέτοιους νέους εφοπλιστές.
Τρία χρόνια αργότερα, ο Πέτρος Γουλανδρής αγόρασε ένα ατμόπλοιο 15 ετών το οποίο μετονομάστηκε σε ‘Χρυσή’, ουσιαστικά ανήγγειλε την ίδρυση της δικής του ναυτιλιακής ετταιρίας. Αλλά απεβίωσε αιφνιδίως το 1931 και το πλοίο πέρασε στους κληρονόμους του.

Ο Ιωάννης Π. Γουλανδρής, ο οποίος πήρε σύμφωνα με την παράδοση το όνομα του παππού του, ήταν μόλις 24 ετών όταν πέθανε ο πατέρας του. Αλλά σε πολύ νεαρή ηλικία αναγνωρίστκε ως ένας λαμπρός επιχειρηματίας στο ξεκίνημα της καρριέρας του.

Ο ίδιος και τα αδέλφια του αύξησαν τις επενδύσεις τους στην ναυτιλία, χρησιμοποιώντας τις υπηρεσίες διαχείρισης της Goulandris Bros, έως ότου ίδρυσε τον όμιλο Petros Goulandris Sons το 1937.
Μετά το ξέσπασμα του Δεύτερου Παγκόσμιου Πολέμου, ο Ιωάννης Π. Γουλανδρής μετέφερε τις ναυτιλιακές επιχειρήσεις στην Νέα

Υόρκη και τα αδέλφια του ακολούθησαν. Το 1946 συστάθηκε η Orion Shipping & Trading στις Ηνωμένες Πολιτείες και μετά το τέλος του πολέμου ο Ιωάννης Γουλανδρής οδήγησε τον όμιλο στην απόκτηση ενός από τα πλοία Liberty και ενός από τα δεξαμενόπλοια Τ-2 που διατέθηκαν στους Έλληνες από τις ΗΠΑ. Εστράφη επίσης στις επενδύσεις στην αγορά ακινήτων.

Η Orion εκπροσωπήθηκε στο Λονδίνο από την Capeside Steamship και από το 1947 η διαχείριση παρεχόταν επίσης από την εταιρία United Shipping & Trading στην Ελλάδα.

Ο στόλος μεγάλωσε ταχύτατα και ο όμιλος έγινε σταθερά μέλος των πέντε μεγαλύτερων Ελληνικών ναυτιλιακών αυτοκρατοριών ως την δεκαετία του 1980.

Δυστυχώς, ο Ιωάννης Γουλανδρής είδε μόνο τους πρώτους καρπούς του νέου κύματος επιτυχίας της οικογένειας. Πέθανε πολύ νωρίς από καρδιακή προσβολή το 1950, σε ηλικία 43 ετών. Η ηγεσία του ομίλου πέρασε στον αδελφό του Βασίλη Π. Γουλανδρή.